- León XIII, papa de la Iglesia Católica entre 1878 y 1903.

- Antes de ser nombrado obispo de Roma, León XIII respondía al nombre de Vincenzo Gioacchino Pecci.

- Nació en 1810 en una región pobre de Italia y a los ocho años comenzó sus estudios en un colegio jesuita.

- Fue ordenado sacerdote con 27 años y cardenal a los 43. Pasó gran parte de su ministerio fuera de Roma, pero a los 67 años, el papa Pío IX le nombró cardenal camerlengo. Al año siguiente, en 1878, fue nombrado papa y adquirió el nombre de León XIII.

- Durante su pontificado tuvo que hacer frente a diversas crisis. De una parte, un fuerte anticlericalismo y una lucha abierta contra la Iglesia Católica se habían instalado en gran parte de los países de Europa, como Italia, Francia o el Imperio Alemán. De otro lado, León XIII vivió en una época de gran agitación social, consecuencia de los enfrentamientos entre las clases sociales de patrones y obreros.

- Su pontificado duró casi 26 años y escribió muchas encíclicas (también otros documentos eclesiales). Le preocupaba especialmente la situación de la clase obrera. Tanto es así que algunas personas le apodan “Papa de los obreros”. En 1891 publicó la encíclica Rerum novarum, que se dedica exclusivamente a este asunto, a la que subtituló “sobre la condición de los obreros”.

- La encíclica Rerum novarum toma su nombre de las primeras palabras con que comienza el texto (Rerum novarum semel excitata cupidine). Esas dos palabras significan “de las cosas nuevas”.

- ¿Por qué un papa de la Iglesia Católica decide escribir sobre un tema tan controvertido como la situación laboral de la clase obrera? La Iglesia Católica no puede ignorar las injusticias sociales porque está en la lógica misma de su fundación la liberación de la persona en todas sus dimensiones, y eso incluye el ámbito laboral.

- En el momento en que esta encíclica es publicada se están produciendo los siguientes hechos en el plano social y económico:

#1. La economía no obedece a ningún principio moral. Existe una libre competencia económica que no tiene freno alguno, lo que significa que es válido y está reconocido que cualquiera pueda sacar provecho personal a costa del perjuicio de los demás.

#2. En la mayoría de los países, está prohibido asociarse profesionalmente. Los trabajadores de un determinado sector no podían asociarse entre sí para defender sus derechos y reclamar lo que en justicia les pertenecía.

#3. La ausencia de moral en la economía provoca que la aspiración máxima de las personas sea la acumulación de riqueza. Este enriquecimiento desenfrenado de una pequeña parte de la sociedad, hace que las clases trabajadoras vivan en condiciones de miseria.

#4. Por regla general, no hay establecido ningún día de descanso semanal. Los trabajadores pueden ser sometidos a las jornadas que los patronos exijan, sin importar la edad, el sexo o la condición física.

- Este panorama social ya venía preocupando a ciertos sectores de la Iglesia Católica desde hacía cincuenta años, como por ejemplo a los grupos de estudio que se establecieron en Friburgo y que se conocían como la “Unión de Friburgo”, a cuya cabeza estaba Monseñor Gaspar Mermillod, un sacerdote amigo de León XIII.

- En medio de este clima de revoluciones sociales y económicas, un gran número de laicos católicos estaban comprometidos en acciones sociales y, de igual manera, algunos obreros católicos habían conducido algunas peregrinaciones a Roma. León XIII encargó un primer borrador al padre Matteo Liberattore, pero no parecía responder a las aspiraciones del papa, así que este texto se funde con otros para llegar al texto final.

- Es importante resaltar que esta encíclica, dirigida a todos los católicos, independientemente de su condición social, sienta las bases de lo que llamamos la DSI. La Rerum novarum intenta proponer una solución a los conflictos sociales de esa época concreta. En aquel momento, se enfrentaban fundamentalmente dos posiciones: el liberalismo extremo, de donde deriva el capitalismo, y el socialismo marxista.

- Plantea cuestiones tan profundas como el hecho de que el trabajo de las personas no tiene que ser considerado como una mercancía o que era necesario reconocer el derecho de los trabajadores a asociarse o descansar.

- Si vas a leer esta encíclica, entiéndela en el momento histórico en que se escribe, porque algunos de los conceptos que León XIII expone podrán parecerte anticuados o innecesarios. En aquel momento, supuso una verdadera revolución dentro de la Iglesia Católica.

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